12 aprile 1981: la NASA lo definì “il volo più audace della storia”.

 

Lo Space Shuttle Columbia, l’STS-1, comandato dal veterano John Young e pilotato da Robert Crippen, portò l’America alla ribalta: non solo fu il primo veicolo riutilizzabile con equipaggio ma fu il primo volo in assoluto testato con un vero equipaggio a bordo, atterrando con un veicolo spaziale su una pista.

 

Tra il 12 e il 14 aprile Young e Crippen riuscirono ad effettuare 36 orbite portando a termine con successo quell’impresa che diede inizio all’era dello Shuttle.

 

6 furono gli Orbiter costruiti dalla NASA: l’Enterprise, che fu il primo, non attrezzato per le missioni in orbita ma per testare le procedure di montaggio e svariati requisiti tecnici, il Challenger, il Columbia, il Discovery, l’Atlantis e l’Endeavour (costruito dopo la distruzione del Challenger).

Lanciato in orbita per la prima volta esattamente 40 anni fa, il 12 aprile 1981, ha portato a termine la sua ultima missione il 21 luglio 2011, con 135 lanci tra cui le due tragedie dell’STS-51L Challenger del 28 gennaio 1986 e dell’STS-107 Columbia il 1° febbraio 2003, con la morte degli interi equipaggi.

 

Ma nella sua lunga carriera gli obiettivi sono stati tanti e di successo: il lancio e la manutenzione di satelliti tra cui la più nota quella al telescopio spaziale Hubble, il lancio di sonde spaziali (Magellano, Galileo, Ulisse), la ricerca nel campo della microgravità e gli esperimenti condotti nei laboratori spaziali Spacelab degli Shuttle, l’inizio dello sviluppo dei lanci commerciali e logicamente tutti i servizi per le stazioni spaziali Mir (noto il programma Shuttle-Mir, la prima collaborazione tra le due potenze dopo il programma Apollo-Soyuz del 1975) e la Stazione Spaziale Internazionale.

E per ogni impresa spaziale, la posta è stata, è e sarà testimone della sua storia: anche per gli Shuttle migliaia tra francobolli, buste commemorative e cosmogrammi documentano l’essenza del “vivere nello Spazio”.

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